[인터뷰-조민규 프로] 대구 출신, 고향대회에서 우승하고 싶다

일본투어에서만 2승…획득 상금 전액 기부 뜻 밝혀 정노천 기자l승인2016.10.19l수정2016.10.19 21:24

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▲ 한국과 일본에서 투어활동을 하고 있는 조민규

[골프타임즈=정노천 기자] “가족과 지인들이 보는 앞에서 좋은 성적 거두고 싶어요.”

올 시즌 일본투어(JGTO) 후지산케이 클래식에서 우승을 차지하는 등 일본에서만 2승을 기록한 조민규(28, 타이틀리스트)가 2016 DGB금융그룹 대구경북오픈에 출사표를 던지며 국내 첫 우승에 대한 열망을 나타냈다.

“프로 데뷔 후 고향 대구 경북지역에서 대회를 해본 적이 없어요. 같은 기간 일본투어에서 이 대회보다 큰 상금 규모의 대회가 있지만 고향에서 펼쳐지는 대회에 참가해서 좋은 성적으로 지역 팬들에게 보답하고 싶어요.”

실제로 대구, 경북지역에서 KPGA 코리안투어가 열리는 것은 지난 2008년 헤븐랜드CC(현 롯데스카이힐 성주CC)에서 열렸던 ‘연우헤븐랜드오픈’ 이후 8년 만이다.

▲ 2016년 후지산케이 클래식에서 우승을 차지한 조민규

고향인 대구 경북 지역에서 우승하고 싶은 열망
조민규의 고향은 대구광역시다. 지금도 대구, 경북지역에 친, 인척과 지인들이 많다.

조민규는 대구 성동초등학교 4학년 때 아버지를 따라 골프연습장에 놀러 갔다가 골프를 처음 접했다. 아버지는 아들이 골프 선수가 되길 원했지만 조민규는 크게 와 닿지 않았다. 그러던 중 1998년 11월, 박세리가 주최한 ‘세리배 골프대회’가 대전 유성컨트리클럽에서 열렸다.

그는 아버지 손에 이끌려 대회장을 찾게 됐고 김성윤(34)의 플레이를 보고 매료됐다. “나인 홀을 따라다니면서 성윤이 형을 본 것 같아요. 뭔가 다른 선수들이랑 달랐어요. 그때 성윤이 형과 함께 찍은 사진을 아직도 간직하고 있어요. 나도 저렇게 공을 치고 싶다는 생각이 들었고, 집에 와서 아버지께 골프하고 싶다고 말했었죠.”

초등학교 5학년 때 아버지 사업 차 가족 모두 필리핀으로 이동하면서부터 조민규는 본격적으로 골프를 시작했다. 고등학교 2학년 때 연습장에서 만난 한 일본인 할아버지의 말에 이끌려 일본행 비행기 티켓을 끊었다.

“지금 생각해보면 참 겁이 없었던 것 같아요. 우연히 연습장에서 만난 일본인 할아버지께서 ‘경기 경험을 쌓으려면 일본에서 하는 게 좋을 것 같다’고 얘기하셨어요. 당시 필리핀 지역이나 아시안 투어는 지금과는 달리 대회 수가 많지 않았기 때문에 일본으로 가기로 마음먹었습니다.”

2006년 아버지 그리고 형과 함께 일본으로 날아간 조민규는 작은 대회에 참가하면서 경기에 대한 감을 익히다가 경험삼아 출전한 일본투어 큐스쿨에서 덜컥 합격하며 일본에서 투어 생활을 시작하게 됐다.

“그때는 지금처럼 일본투어에 한국 선수들이 많지 않았어요. 김종덕, 장익제, 허석호, 이동환 등 선배 선수들이 뛰고 있었고 함께 큐스쿨을 통과한 선수 중에는 정준, 김형태, 이승호 선수들이 있었어요.”

2007년에 이어 2008년 역시 큐스쿨을 통해 일본투어에서 활약한 조민규는 2008년 8월 KPGA 투어프로(정회원) 자격을 취득했다. 이후 2008년에 일본투어 상금순위가 100위권 밖으로 밀려 시드를 잃고 큐스쿨에 응시했지만 탈락하고 말았다. 한국에서도 큐스쿨에 도전했지만 이마저도 떨어져 한국과 일본 모두 투어카드를 얻지 못했다.

특히 KPGA 코리안 투어 큐스쿨 예선전 때는 마지막 18번 홀에서 7m를 남겨두고 쓰리 퍼트를 해 매칭스코어카드 방식 끝에 고배를 마시는 불운을 겪었다.

“저를 포함해서 같은 스코어를 기록한 선수가 4명이었는데 그 중에 3명이 본선에 진출하고 1명이 탈락하는 거였어요. 탈락한 1명의 선수가 바로 저였습니다. 잔인했죠.”

▲ 2012년 밀리언야드컵에서 장익제(좌측)와 함께 포즈를 취하고 있는 조민규

일본투어에서 2번 우승, 2012년 밀리언야드컵 출전 한국팀 승리 기여
2009년을 KPGA 챌린지투어(2부 투어)에서 활약하며 절치부심한 조민규는 다시 일본투어 큐스쿨에 도전했고, 기어코 합격증을 손에 쥐는 뚝심을 보였다.

2010년 일본투어 나가시마 시게오 인비테이셔널에서 연장전 끝에 아쉬운 준우승을 차지했지만 가능성을 보인 그는 서서히 실력을 끌어올린 뒤 마침내 2011년 간사이오픈에서 생애 첫 우승을 차지했다. 그 해 한국에서는 제30회 GS칼텍스 매경오픈에서 공동 2위를 차지하며 새로운 스타 탄생의 예보를 울렸다.

2012년에는 한국과 일본의 프로골프 국가대항전인 ‘밀리언야드컵’이 일본에서 개최됐고 조민규는 한국 대표 선수로 선발돼 한국 팀의 승리에 기여하기도 했다. 대회 첫째날 포섬 스트로크 플레이로 장익제(43)와 호흡을 맞춘 조민규는 마지막 18번 홀에서 멋진 칩인 버디를 잡아냈고, 이 장면은 그 해 KPGA 코리안 투어 ‘베스트 샷’ 후보에 이름을 올렸다.

하지만 승승장구할 것 같던 그는 원치 않는 슬럼프를 맞기도 했다. 이때 그의 손을 잡아준 사람이 함께 투어를 뛰기도 했던 정준(45) 프로였다.

조민규는 “한국에 올 때마다 정준 프로님을 찾아가 샷을 점검 받아요. 힘든 시기에 도움을 주신 고마운 분입니다.” 라고 고마움의 뜻을 전하기도 했다. 이후 한국과 일본을 오가며 활약한 그는 지난 9월 일본투어 후지산케이 클래식에서 일본의 간판 이시카와 료(25)의 추격을 따돌리고 생애 두 번째 우승컵을 들어올렸다.

▲ 삼성라이온즈와 LG트윈스의 프로야구 경기에서 조민규가 시구 전에 이승엽(우측)과 함께 포즈를 취했다.

우승컵을 품에 안은 조민규는 골프장이 아닌 야구장(대구 삼성 라이온즈 파크)에 모습을 나타내기도 했다. 지난 3일 그의 고향인 대구를 홈으로 사용하고 있는 삼성라이온즈와 LG트윈스의 프로야구 경기에서 경기 시작 전 시구를 한 것이다.

조민규는 “삼성 라이온즈 소속의 이승엽 형과 친분이 있는데 승엽이 형이 ‘우승하게 되면 시구 한 번 하라’고 계속 얘기했어요. 이번에 일본에서 우승을 하자 승엽이 형에게 연락이 왔고 시구를 하게 됐죠. 재미있는 경험이었고, 골프도 야구처럼 대중스포츠로 거듭날 수 있었으면 좋겠어요.”라고 전했다.

국내투어가 발전해야 좋은 선수 육성 가능
일본을 주무대로 활동하는 조민규는 꾸준히 KPGA 코리안 투어에 모습을 보이고 있다. 오랜 역사와 전통의 KPGA 선수권대회는 2014년부터 3년 연속 출전하고 있고, 이번 2016 DGB금융그룹 대구경북오픈까지 합하면 올 시즌 다섯 번째 국내무대 참가다.

“일본에서 활동하고는 있지만 저의 뿌리는 한국입니다. 한국에 경기가 많아지고 투어가 활성화돼야 좋은 선수들이 배출되고 해외로 진출할 것입니다. 한국에서 우승하고 싶은 꿈도 있지만 KPGA 코리안 투어 활성화에 조금이나마 기여하고 싶습니다.”라고 당차게 말했다.

조민규는 그의 친형(조재익, 31)과 함께 투어 생활을 하는 것으로 유명하다. 2010년부터 6년 간 형에게 캐디 역할을 맡기고 대회에 출전했으나 올해부터 형이 아닌 전문 캐디가 그의 백을 메고 있다.

“사실 형도 저랑 같이 골프를 시작해서 프로를 지망할 정도로 골프를 좋아했어요. 형과 함께 하면 마음도 편하고 좋은데 형의 건강이 좋지 않았어요. 고질적인 허리 부상도 있고 또 부비동염(축농증)으로 수술을 4번이나 했어요. 안타깝고 미안한 마음이 들죠.”

▲ 친형(조재익)에게 떡을 먹여주고 있는 조민규(좌측)

이번 2016 DGB금융그룹 대구경북오픈을 앞두고 조민규는 형과 상의한 끝에 획득 상금 전액을 기부하기로 결정했다.

“고향에서 개최되는 대회이기 때문에 출전하는 것 자체도 의미가 있지만 좀 더 뜻 깊은 일을 하고 싶었어요. 아직 얼마의 상금을 획득하게 될지 모르지만 더 많은 기부를 위해서라도 순위를 끌어올릴 작정입니다.”

조민규는 마지막으로 “많은 분들이 대회장에 오셔서 응원해 주셨으면 좋겠어요. 그래야 KPGA 코리안 투어가 다시 일어서고, 국내 골프 시장이 살아나거든요. 저 뿐만 아니라 우리 선수들도 멋진 플레이로 응원에 보답하겠습니다.”라며 골프 팬들에게 인사를 전했다.

사진제공=KPGA
정노천 기자|master@thegolftimes.co.kr
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